Le plan bizarre pour transformer une île éloignée en nouveau Dubaï

[Article traduit de l’anglais] – Ces dernières années, le marché des passeports et de la citoyenneté est devenu énorme. L’un des pays les plus pauvres du monde a essayé d’encaisser. Était-ce une façon ingénieuse de recueillir des fonds ou simplement un cas d’un pays vendant son âme?

Le 8Octobre 2008, un groupe de fonctionnaires du gouvernement des îles Comores ont fait leur chemin de leurs villages à un petit aéroport non loin de la capitale nationale, où, sur une piste surplombant l’océan Indien, un avion privé attendait pour les emmener au Koweït. La route qui les menait était l’une des plus longues de la nation de l’archipel – un tronçon de 20 km qui parcourt le côté ouest de Ngazidja, la plus grande des trois îles. Il s’agit d’une route panoramique, bordée d’ananas, de fruits à pain et de manguiers, ainsi que des nids-de-poule et des tas de déchets.

La raison du voyage des fonctionnaires au Koweït était économique: leur pays était complètement brisé, et avait été de cette façon aussi longtemps qu’ils pouvaient se rappeler. Les îles Comores, qui se trouvent dans l’océan Indien à environ 200 miles au large de la côte est de l’Afrique, est l’un des pays les plus pauvres du monde; la dernière fois qu’une enquête sur la pauvreté a été menée, en 2004, environ la moitié de ses 800 000 citoyens vivaient avec moins de 1,25 $ par jour.

Plus tôt cette année-là, le gouvernement comorien avait reçu une proposition de certains hommes d’affaires arabes en visite. Et si les Comores commençaient à vendre leur citoyenneté pour amasser des fonds ? Il y avait une grande demande de passeports au Moyen-Orient, ont expliqué les hommes; pour commencer, les personnes fortunées voyaient une deuxième ou une troisième nationalité comme un raccourci pour faciliter les voyages et les affaires à l’étranger. Certains pays du Golfe étaient également en train de déterminer ce qu’il faut faire avec de grands groupes de Bidoon,ou des apatrides résidant à l’intérieur deleurs frontières. Les Bidoon n’ont pas de nationalité pour diverses raisons : certaines familles n’ont tout simplement pas réussi à s’enregistrer auprès de l’État lorsque ces nations ont été formées et se sont ensuite vu refuser la citoyenneté; d’autres avaient émigré illégalement il y a des générations; d’autres étaient encore confrontés à des discriminations tribales, religieuses ou raciales dans les monarchies du Golfe qui réservent la citoyenneté, et aux généreux avantages qui en disaient, pour ceux qui étaient étroitement affiliés au cadre au pouvoir.

Pour documenter le Bidoon, certains pays de la région étaient prêts à payer beaucoup d’argent pour obtenir la citoyenneté comorienne en vrac, les hommes d’affaires ont affirmé. Tout ce que les Comoriens auraient à faire, c’est d’adopter une loi permettant ce type de transaction et d’imprimer certains passeports.

Les îles Comores se trouvent entre Madagascar et la côte Est de l’Afrique dans l’océan Indien.

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Photo: Encyclopaedia Britannica/UIG via Getty Images

Le président comorien de l’époque, Ahmed Abdallah Mohamed Sambi, et son vice-président, Idi Nadhoim, étaient intrigués. C’était de l’argent qu’ils pouvaient utiliser pour réparer les routes, prendre soin des ordures, acheter du carburant et construire des infrastructures dont ils avaient désespérément besoin. Un pays aussi démuni ne pouvait pas se permettre d’être très préoccupé par quelques bouts de papier. Les États mendiants ne peuvent pas être des États de choix.

Mais quand est venu le temps de discuter de la proposition au parlement, les politiciens comoriens ne l’ont pas vu de cette façon. L’offre, disaient-ils, était une affaire faustienne. La vente de la citoyenneté à de parfaits inconnus ne s’apparente-t-elle pas à la vente d’une partie de l’âme de leur pays? Lors d’une séance de débat houleuse en juillet 2008, le Parlement a rejeté un projet de loi sur la «citoyenneté économique», affirmant qu’il équivaudrait à vendre aux enchères la nationalité comorienne.

Cependant, les politiciens avaient affaire à des hommes qui ne prendraient pas non pour une réponse. Deux mois plus tard, les hommes d’affaires arabes ont proposé d’organiser une « mission d’enquête » aux États du Golfe, toutes dépenses payées. Pratiquement, le voyage devait avoir lieu avant la prochaine session du Parlement. Six des opposants les plus virulents de la loi étaient parmi les invités.

Ibrahim M’houmadi Sidi, vice-président de l’Assemblée nationale du pays à l’époque, a dirigé la délégation. Il a été rejoint par Abdou Mouminé, le chef de la commission parlementaire des finances, qui est allé de l’avant, dit-il, parce qu’il croyait que les Comoresdevaient s’ouvrir et inviter les étrangers à investir. Comment ils l’ont fait importait très peu à ses yeux. « Ici, dans notre pays, nous avons une bombe à retardement », m’a-t-il dit en décembre de l’année dernière. « Nous avons une université qui fait sortir des jeunes chômeurs, et au fil des ans, si ces jeunes Comoriens ne trouvent pas de travail, elle va exploser. »

Comme l’avion montait plus haut, les hommes ont pris une vue aérienne de leur pays, ses pentes vallonnées gonflées de fruits à pain verts qui poussent toute l’année dans le sol volcanique fertile. Les Comores s’inscrit dans le cliché d’un paradis insulaire d’en haut, aussi joli que l’île Maurice voisine, la Réunion ou les Seychelles, qui attirent entre eux des centaines de milliers de touristes par an.

Et pourtant, cette beauté naturelle n’a pas fait grand-chose pour aider les Comores à se développer. La plupart des gens n’en ont pas entendu parler; beaucoup de ceux qui n’ont pas tout à fait croire qu’il s’agit d’une nation souveraine à tous. Au cours des 40 années qui se sont écoulés depuis qu’il a obtenu son indépendance de la France, le pays a connu une vingtaine de coups d’État réussis ou tentés, dont beaucoup sont dirigés par des mercenaires étrangers : ceux-ci ont valu au pays le surnom de « terre de coup d’État nuageux ».

Les politiciens comoriens ne pouvaient s’empêcher de se demander pourquoi leur nation semblait destinée à toujours être classée parmi les plus pauvres du monde. Peut-être, espéraient-ils, ce voyage les aiderait à commencer à changer les choses.

L’avion a commencé sa descente vers Kuwait City environ six heures plus tard. Lorsque les hommes débarquèrent, ils furent accueillis par un grand homme chauve avec une poignée de main ferme et un sourire de Colgate. Son nom était Bashar Kiwan, et c’est lui qui avait apporté la proposition decitoyenneté économique au président Sambi. (Bien que l’accord de citoyenneté proposé ait été conclu avec les Émirats arabes unis, Kiwan a invité les Comoriens au Koweït, un pays voisin où il vivait.) Au cours des 12 mois précédents, lui et les employés de son entreprise locale, Comoro Gulf Holdings, étaient devenus des incontournables de la scène sociale à Moroni, la capitale comorienne, se conduisant dans des VUS brillants, portant des montres flashy et des polos voyants. Kiwan lui-même avait visité les Comores environ une fois par mois depuis environ 2007, va et vient comme il le voulait des bâtiments gouvernementaux et de lancer des parties à l’hôtel haut de gamme (selon les normes locales) Itsandra Beach.

Que Kiwan et le Comorien moyen vivent sous la même lune et les étoiles est un témoignage de la façon inégale de l’économie mondiale distribue ses dons. Les îles sont orphelines d’une époque coloniale révolue, seules, isolées et à la dérive; le mot arabe pour les Comores est « Kamar », ou « lune » – un nom qui parle du beau ciel nocturne des îles.

237Kiwan est un fils de la mondialisation, un agent libre, un homme sans pays. Né au Koweït de parents syriens et éduqué dans le sud de la France, il est binational, trilingue – il parle arabe, Français et anglais – et très compétent dans le lexique d’affaires des « perturbations », des « impacts » et des « innovations ». Avant que Kiwan ne se tourne vers les Comores, il avait fait fortune avec Al Waseet International, un enchevêtrement de médias et de sociétés de publicité qui emploie environ 4 000 personnes dans une douzaine de pays à travers le Moyen-Orient et l’Europe de l’Est.

Le charisme et le sens des affaires de Kiwan lui avaient bien servi au fil des ans. Il ne s’est pas seulement fait des amis avec des gens puissants; il est entré en affaires avec eux. L’un des premiers associés était le cheikh Sabah Jaber Mubarak al Sabah, le fils de l’actuel Premier ministre koweïtien. Sabah était membre du conseil d’administration d’Al Waseet et a soutenu un certain nombre d’entreprises de Kiwan. Il a donné à Kiwan une crédibilité instantanée. « C’était le garant de Bachar », dit Mansur Muhtar, un vieil ami de Kiwan aux Comores. « Cela signifiait qu’il pouvait approcher les investisseurs aux Comores et ailleurs et dire qu’il travaillait avec le gouvernement koweïtien. »

Pourtant, à la veille de son 43e anniversaire, l’ambition de Kiwan n’était pas satisfaite. D’une part, il avait tout : il vivait dans un quartier chic de Kuwait City, était marié à une femme Français magnifique nommée Angélique, qu’il rencontra lors d’un voyage de ski à l’université. Le couple a eu un fils, Jad. D’autre part, Kiwan était un expatrié vivant au Koweït, et il n’avait pas l’intention de devenir un citoyen naturalisé. Les lois sur la citoyenneté du pays rendent la naturalisation presque impossible et, dans les rares cas où la citoyenneté est accordée, font la distinction entre les Koweïtiens nés et les « nouveaux », niant à ces derniers le droit de vote et les rendant assujettis à dénaturalisation aux caprices du gouvernement.

En tant qu’étranger, l’influence de Kiwan au Koweït était limitée. Il n’y avait pas de telles règles aux Comores.

L’histoire d’amour de Kiwan avec les îles Comores a commencé dans les années 1990, lorsqu’il s’est rendu dans le cadre d’une délégation d’hommes d’affaires. « J’ai découvert un pays vierge qui sortait d’une petite guerre civile avec des mercenaires », m’a dit Kiwan à la fin de l’année dernière. « C’était comme le paradis. » Mais les Comores étaient si instables politiquement au cours de cette décennie que même l’homme d’affaires le plus intrépide a tenu à l’écart.

Au milieu des années 2000, les Comores étaient devenues une démocratie pacifique et, en 2005, le président de l’époque, Azali Assoumani, a invité Kiwan et d’autres hommes d’affaires aux Comores dans l’espoir de les encourager à investir. Cette fois, Kiwan a senti une opportunité. Il a commencé à faire des voyages réguliers vers les îles, jusqu’à ce que ses visites deviennent un événement quasi-mensuel. Il a présenté des personnalités éminentes dans le Golfe à leurs homologues comoriens, s’insinérant avec l’élite des petites entreprises des îles. Il a signé un protocole d’accord avec les autorités comoriennes pour la mise en place de projets ambitieux, dont la première banque commerciale du pays.

Lors de l’élection présidentielle de 2006, Kiwan a sondé les candidats probables à la recherche d’un allié potentiel, et a trouvé son homme en Ahmed Abdallah Mohamed Sambi, un nouveau venu en politique. Sambi était un homme religieux qui avait étudié la théorie politique islamique, mais n’a exprimé aucun intérêt à transformer les îles en une théocratie. Il a parlé de paix, de coopération et d’unité nationale. C’était une position attrayante pour une population dont la marque de l’Islam est le mieux caractérisée comme « sunnite slacker ».

Sambi était aussi terriblement charismatique. Avec son teint de bronze éclatant et son calme béatifique, il se porta lui-même et, disent les observateurs des milieux politiques comoriens, se considérait comme un prophète plutôt qu’un politicien. « Quand il est entré dans la pièce, vous vous êtes arrêté et avez regardé », a déclaré un professionnel du développement étranger qui a rencontré Régulièrement Sambi pendant son mandat. « Quand il parlait, vous vouliez croire chaque mot. »

4093Ahmed Abdallah Mohamed Sambi, ancien président des Comores
Photo: Tony Karumba/AFP/Getty Images

Sambi a remporté l’élection de 2006, et presque du jour au lendemain, Kiwan est devenu un luminaire dans le palais présidentiel. « Bashar avait carte blanche. C’était le Premier ministre de facto de Sambi », m’a dit Mohamed Sagaf, ancien ministre des Affaires étrangères. Le manque d’expérience du nouveau président est vite devenu évident. « Le plus grand défaut de Sambi était qu’il n’avait pas le savoir-faire pour diriger un État », se souvient Kiwan. « C’était incroyable qu’il ait reçu des délégations étrangères, mais personne n’était même là pour prendre les procès-verbaux des réunions. » En d’autres termes, le président avait besoin d’un gestionnaire, d’un conseiller, d’une éminence grise. Kiwan s’est avancé pour assumer ce rôle.

Kiwan avait de grandes ambitions pour les Comores. Son inspiration, dit-il, est le dirigeant héréditaire de Dubaï, qui a supervisé la croissance étonnante du petit émirat et en a fait un centre mondial pour le commerce et la finance. « Cheikh Mohammed bin Rashid [al Maktoum] est un grand visionnaire, un homme qui a complètement transformé un pays de 60 000 habitants, inconnu comme destination de voyage », m’a dit Kiwan. « Il n’a pas seulement changé son pays, il a changé la perception globale du citoyen arabe. »

Le rêve de Kiwan était de transformer les Comores en nouveau Dubaï. C’était un signe des temps – avant l’effondrement du système financier mondial, ou les révolutions arabes – qu’il ne semblait pas tout à fait improbable qu’un citoyen mondial bien connecté puisse transformer un archipel démuni en Hawaï pour les Arabes.

En 2007, Kiwan a été nommé consul honoraire des Comores au Koweït. Entre les réunions, il a cartographié un empire commercial comorien, élaborant des plans élaborés pour le tourisme, le développement, le commerce et le commerce, et présentant les projets aux investisseurs par l’intermédiaire d’une société appelée Comoro Gulf Holding (CGH). Il a même lancé un journal populaire, Al Balad.

Kiwan estime que CGH a fini par lever environ 100 millions de dollars. Un ancien gestionnaire qui a parlé sous le couvert de l’anonymat suggère que la somme était moindre et que la plupart de l’argent provenait de Kiwan, pas d’investisseurs extérieurs. (Kiwan n’a pas répondu aux questions ou aux demandes de commentaires après notre première réunion en novembre 2014.)

Même si Kiwan voulait contribuer aux Comores, un pays en si mauvais état a besoin de beaucoup plus d’aide que les investisseurs privés seuls ne peuvent offrir. Kiwan a donc donné des conseils aux Comoriens sur la façon de tisser des liens avec les pays arabes pour recueillir plus de fonds. Une façon qu’ils pouvaient montrer leur engagement à la coopération interétatique, leur a-t-il dit, était de donner à leurs soi-voyants quelque chose que seule une monarchie du Golfe pourrait éventuellement exiger, et que seul un petit État éloigné comme les Comores pourrait fournir.

La réponse a été les passeports, en vrac.

Comme Kiwan le raconte, il a commencé à remarquer une énorme demande de deuxième passeports parmi les classes moyennes et supérieures du Golfe au milieu des années 2000, au moment où il a commencé ses voyages réguliers aux Comores. Les gens au Moyen-Orient, et en particulier ceux qui vivent dans des pays marginalisés ou sous des gouvernements répressifs, «vivent avec l’espoir d’obtenir une deuxième nationalité», m’a dit Kiwan. « Le rêve est d’être américain, australien, canadien. » Mais si une personne ne pouvait pas obtenir l’un de ces passeports hautement souhaitables, dit-il, il y avait encore des avantages à être un citoyen d’un État relativement inconnu comme les Comores: il peut être plus facile d’obtenir un visa de voyage, par exemple, et de faire des affaires dans certains countri es.

Avant l’arrivée de Kiwan sur les lieux, il y avait déjà un marché pour la deuxième citoyenneté, mais il était destiné aux super-riches. Dans les années 2000, une petite poignée d’îles des Caraïbes, notamment Saint-Kitts-et-Nevis et le Commonwealth de la Dominique, vendaient facilement et légalement leur citoyenneté à de riches étrangers, et de nombreux grands pays occidentaux, dont les États-Unis et le Canada, offraient résidence accélérée et citoyenneté par l’intermédiaire des visas d’investisseur, qui accordent la résidence en échange de l’achat de biens immobiliers, d’obligations d’État, ou pour mettre de l’argent dans des entreprises régionales. Une industrie artisanale d’intermédiaires intelligents a commencé à annoncer des programmes de « citoyenneté par investissement » à des clients riches et à convaincre les petits pays, principalement insulaires, de permettre la vente de leurs passeports à de riches étrangers.

L’existence même de cette entreprise marque un énorme écart par rapport aux idées traditionnelles sur la nationalité, l’allégeance et l’appartenance. Peut-être le plus grand triomphe de l’État-nation moderne a été de convaincre de grands groupes de personnes qu’un statut qui leur a été conféré arbitrairement à la naissance n’était, en fait, pas à vendre, et en fait, la peine de défendre jusqu’à la mort. L’émergence de l’industrie des passeports suggère que la camaraderie a cédé la place au commerce, et que la citoyenneté est en train de devenir une marchandise à acheter et à vendre. Comme les navires battant des drapeaux de complaisance, de nos jours les gens peuvent porter des nationalités de commodité.

Jusqu’à présent, l’industrie des passeports n’avait servi que ceux qui pouvaient se permettre de dépenser des centaines de milliers de dollars pour obtenir une deuxième citoyenneté. Mais comme Kiwan a commencé à prendre note de son existence, il s’est rendu compte qu’il y avait un autre groupe dans le Golfe qui avait besoin d’acquérir la citoyenneté – parce qu’ils n’avaient pas pour commencer. Il s’agissait des Bidoon, qui vivaient au Koweït, aux Émirats arabes unis, en Arabie saoudite et dans d’autres États du Golfe, mais qui n’étaient citoyens d’aucun pays. Les organisations de défense des droits de l’homme ont exhorté le Koweït et les Émirats arabes unis à prendre des mesures pour résoudre leur situation; certains des Bidoon, en outre, avaient commencé à exiger une représentation politique.

En tant qu’intermédiaire, Kiwan gagnerait aussi gros. Il m’a dit qu’il avait trouvé des partenaires consentants au ministère émirati de l’Intérieur, Saif bin Zayed al Nahyan, et à son secrétaire général, le chef de la police, le général de police, le Dr Nasser al Nuaimi. Selon des déclarations ultérieures faites par Sambi, les Emiratis se sont engagés à verser 200 millions de dollars aux Comores en échange de la naturalisation de quelque 4 000 familles Bidoon qui obtiendraient des documents de citoyenneté comorienne mais ne déménageraient pas physiquement dans leur « nouveau pays ». Le nombre réel de citoyennetés vendues n’a pas été révélé.

Dans son bureau de Kuwait City en novembre dernier, Kiwan m’a montré un contrat lié au cuir, daté d’avril 2008, signé par al Nuaimi – au nom d’une société privée – et Mohammed Dossar, alors ministre comorien de la défense, approuvant le rôle de Kiwan en tant que médiateur d’un Émirats arabes unis-Comores l’échange de citoyenneté.

Kiwan avait convaincu les joueurs clés des deux côtés de se joindre à lui. Mais pour que le plan se déroule sans heurts, il a dû convaincre les parlementaires comoriens les plus réticents de le rendre officiel – et la meilleure façon de le faire était de prendre très bien soin d’eux pendant le voyage en Octobre 2008.

Après que Kiwan a ramassé les Comoriens à l’aéroport, les hommes ont été transportés en limousine dans un hôtel haut de gamme de Kuwait City pour se reposer. Au cours des trois jours suivants de réunions, de dîners, de visites, de représentants d’entreprises koweïtiennes ont promis à la délégation comorienne de la richesse, de l’investissement et du développement. S’exprimant en décembre dernier, plusieurs législateurs comoriens ont décrit avoir assisté à un somptueux dîner organisé par le cheikh Sabah, partenaire d’affaires de Kiwan et fils du ministre de la Défense de l’époque (et maintenant Premier ministre) Jaber al Mubarak al Hamad al Sabah (Sabah était inaccessible pour commentaire). Après le dîner, les délégués auraient reçu des ordinateurs portables et des montres en cadeau.

3200Les îles Comores sont l’une des nations les plus pauvres du monde.
Photo: Richard Bouhet/AFP/Getty Images

Mais il restait encore une chose à faire : rencontrer le Bidoon. Les Comoriens n’avaient jamais rencontré un de leurs futurs compatriotes. Qui étaient ces gens sans nation ? Comment pourrait-on être à la fois indigène et sans terre?

Dans une salle de conférence, les délégués ont été présentés à plusieurs apatrides du Koweït. Par l’intermédiaire d’un interprète, les Bidoon ont donné un compte rendu complet de leur situation : pourquoi ils étaient apatrides, ce qu’ils ont fait, combien d’argent ils avaient et comment les îles Comores pouvaient les aider. « Je ne sais pas où il a trouvé ces Bidoon. Il aurait très bien pu être le pilote de Kiwan, pour tout ce que je savais », a déclaré un ancien cadre supérieur qui a travaillé pour CGH aux Comores.

Après trois jours au Koweït, satisfaits des informations qu’ils avaient recueillies, les Comoriens ont fait leurs valises pleines de cadeaux et sont rentrés chez eux.

De retour aux Comores en novembre, les hommes se sont réunis à l’Assemblée nationale pour débattre et voter le projet de loi sur la citoyenneté économique. Le texte parlait simplement d’accorder des documents de citoyenneté aux « partenaires » des îles Comores de tous les pays, tant que ces partenaires n’avaient pas de casier judiciaire, n’appartenaient pas à des organisations terroristes ou ne menaçaient pas la cohésion sociale et culturelle du pays.

La discussion s’est tellement enflammée que le président du parlement a pris d’assaut la frustration. Il fut bientôt rejoint par 15 autres personnes. Mais ceux qui y sont favorables ont porté la journée. Le 27 novembre 2008, dans un contexte de mécontentement public persistant, le projet de loi a été promulgué par le président Sambi.

Le 31 décembre 2008, Comoro Gulf Holding a sonné dans la nouvelle année avec une fête portes ouvertes à l’hôtel Itsandra Beach récemment rénové. En théorie du moins, toutes les pièces étaient en place pour commencer à transformer les Comores en nouveau Dubaï.

« Quelles que soient leurs ambitions, CGH a établi une présence substantielle et permanente aux Comores, y compris des liens avec les élites publiques et privées comoriennes », a noté un câble diplomatique américain daté du 5 janvier 2009. « Bien qu’il y ait peu de tangible s’écartant de l’hôtel Itsandra, il y a beaucoup d’activité : les hauts fonctionnaires de CGH autour de la ville et sur les premières pages, accompagnant les investisseurs éventuels ou signant des offres. Un jour donné, une douzaine de voitures avec des logos CGH peuvent être repérées autour de Moroni.

À ce moment-là, l’entreprise de Kiwan avait obtenu les droits de construire des bâtiments résidentiels et commerciaux sur de vastes étendues de terrain juste à l’extérieur de la capitale. CGH avait également obtenu une licence pour ouvrir une entreprise de télécommunications et une banque. Le long de la route menant à l’aéroport, l’entreprise a érigé de grands panneaux qui annonçait un développement nommé Corniche Grande Comore. Les panneaux d’affichage ont montré ce qui semblait plus comme l’ensemble d’un film de science-fiction que des plans réalisables pour ce qui étaient essentiellement des miles de roche volcanique. CGH voulait créer 16 800 mètres carrés de bureaux, 14 200 mètres carrés d’espace de vente au détail, 7 400 mètres carrés d’appartements et un hôtel de luxe avec un centre d’affaires et une marina.

« Les projets étaient grandioses », a déclaré l’ancien ministre des Affaires étrangères Mohamed Sagaf. « [Les Arabes] nous ont montré des vidéos de la Corniche, le port … c’était le paradis des Comores. Et c’était inimaginable, pour nous. Mais pour les Arabes, c’était possible. Nous avons vu ce qu’ils avaient accompli à Dubaï, dans la mer.

L’ancien cadre supérieur de l’HGS m’a dit : « Bachar a fait rêver les Comoriens. Même moi, j’étais convaincu qu’il aurait quelque chose là-bas un jour.

Impressionnés par la confiance de Kiwan, de nombreux Comoriens ordinaires croyaient qu’il financerait tout. Cependant, Kiwan a voulu attirer les investisseurs en présentant les îles lors d’une paire de conférences à Koweït City et Doha au début de 2010.

Les projets ont été difficiles à vendre. « La majorité [des investisseurs] aimaient les Comores, ils aimaient la nature, mais moins de 1 % voulaient investir parce qu’ils voyaient que l’environnement n’était pas propice aux affaires », estime l’ancien cadre supérieur de l’HGS, faisant référence au manque d’infrastructures sur le îles et les frustrations largement répandues avec faire des affaires de style comorien: un jour de retard, un mâle court. « Ils sont venus, ils nous ont dit que c’était joli, mais ils ne voulaient pas payer. »

L’économie mondiale en difficulté a également jeté une clé dans les œuvres de Kiwan. Au moment où ses projets comoriens se rassemblaient, la crise financière avait frappé le Golfe. Les investisseurs de la région étaient de plus en plus prudents, il était donc plus difficile de trouver des capitaux pour un plan aussi risqué.

Les études de faisabilité commandées par CGH à cette époque insistaient, suppliant, que les Comores étaient une valeur sûre; on a affirmé que parce que les Comores produisent des produits de « bien-être » comme la vanille, cela « profiterait globalement » de la crise économique, probablement parce que les gens pourraient manger plus de crème glacée pendant un ralentissement. Mais répéter la grande expérience de Dubaï dans un pays qui pouvait à peine garder les lumières allumées et l’eau courante était la dernière chose que quelqu’un voulait mettre de l’argent dans une récession économique. Tout d’un coup, l’optimisme sans bornes de Kiwan a commencé à soulever des sourcils. Un revirement économique aux Comores, dirigé par CGH, ne semblait plus probable. C’était dingue.

En plus des problèmes financiers, le projet de Kiwan se heurte également à des obstacles politiques. À la suite de leur lobbying, cGH en était venu à être perçu par des Comoriens plus sceptiques comme des néocolonialistes. La loi sur la citoyenneté, qui accordait des documents comoriens à des étrangers en échange d’argent, a suscité des critiques particulières. « Cela fait 33 ans que nous avons cessé d’être une colonie Français », a déclaré Houmed Msaidié, membre du parti d’opposition, dans un débat publié dans le journal local. « Maintenant, nous sommes colonisés par Comoro Gulf Holding. »

Même en l’absence d’investisseurs privés, l’échange de citoyenneté avec les Émirats arabes unis était censé générer assez d’argent pour faire du bien au pays. Au printemps 2009, le président Sambi a annoncé que les Émirats arabes unis devaient envoyer plus de 200 millions de dollars en échange des Comores documentant 4 000 familles Bidoon de six à huit personnes chacune. Environ 25 millions de dollars iraient au budget global de l’État, et les 175 millions de dollars restants seraient investis dans les routes, l’assainissement et l’électricité.

« Cela mettra fin à nos problèmes d’eau, nos problèmes routiers, nos problèmes énergétiques »,a déclaré M. Sambi au peuple comorien dans son discours de l’Aïd 2009. « Il servira à construire nos ports, nos aéroports, de véritables écoles pour une centaine d’années et à construire une infrastructure de sécurité. Mes frères, c’est l’un des chemins que j’ai parcourus pour générer de la richesse pour notre pays. C’est ce qui nous manque dans ce pays : l’argent. Et voici l’argent, qui, par la grâce de Dieu, sera transféré dans les prochains jours à la banque centrale. »

Sambi avait peut-être Dieu de son côté, mais ce dont il avait vraiment besoin, c’était de quelqu’un pour lui lire les petits caractères. Il semblait avoir pensé que l’argent ferait son chemin dans les coffres du Trésor comorien en un seul morceau; en fait, selon le contrat initial de Kiwan, il devait passer par les comptes de CGH fragmentaire. Il est difficile de dire avec certitude, parce que les détails de l’accord ont été gardés sous clé.

Depuis 2009, les organisations internationales ont reçu quelques indices, dont peu sont compatibles les uns avec les autres, sur le montant d’argent qui s’est retrouvé entre les mains de l’État. En 2012, à l’apogée apparente du programme, la Banque africaine de développement estime à 33,6 millions de dollars les recettes du programme de citoyenneté pour les îles Comores. Le FMI estime que l’argent s’est rapproché de 45,6 millions de dollars « Le solde budgétaire global, y compris les subventions, est passé d’un déficit de 1,9% du PIB en 2011 à un excédent de 2,9% du PIB en 2012 », a écrit la Banque mondiale dans un rapport annuel, qui a attribué ce changement en grande partie à l’économie  programme de citoyenneté.

L’année suivante, les revenus ont chuté, mais ont continué à ruisseler jusqu’à aussi récemment que l’année dernière, selon le FMI. Mais la tenue de dossiers aux Comores est aléatoire; quand j’ai visité le ministère de l’Intérieur l’année dernière, j’ai trouvé ses archives dans une petite pièce empilée du sol au plafond avec du papier apparemment non trié. Même si les autorités étaient prêtes à divulguer combien d’argent ils ont reçu et ce qu’ils ont dépensé, il y aurait probablement des dizaines de versions de la vérité.

Il est indéniable que CGH a créé des centaines d’emplois aux Comores. Mais ce qui est aussi clair juste de regarder autour de Moroni, c’est que les projets d’infrastructure massive s’est jamais vu le jour. Certaines routes ont été construites; les membres de la communauté diplomatique disent qu’une partie de l’argent a été consacrée à aider le gouvernement à payer les arriérés de salaires. En outre, très peu de Comoriens voient un avantage à long terme de la vente de leur nationalité.

Le rêve d’un développement au niveau de Dubaï dans l’océan Indien s’est avéré être un échec; les Comores ont peu gagné de l’initiative. Mais qu’en est-il du Bidoon ?

Aux Emirats, on a dit aux Bidoon que la prise de la citoyenneté comorienne était la première étape pour devenir émirati. Kiwan m’a dit qu’un processus de naturalisation en deux étapes pour le Bidoon, en commençant par les papiers comoriens et aboutissant à la pleine citoyenneté émiratie, était le plan tout au long. Certaines familles Bidoon pleins d’espoir se sont volontairement inscrites à la citoyenneté étrangère; d’autres avaient moins de choix. Un homme à qui j’ai parlé m’a dit qu’il ne pouvait pas renouveler les plaques d’élimine de sa voiture jusqu’à ce qu’il soit « naturalisé ». Il n’est pas clair combien, le cas échéant, a finalement reçu des passeports émiratis à la suite.

Il semble également que le pari Kiwan avait fait sur les États du Golfe fournissant la documentation pour leurs apatrides est allé au-delà de la citoyenneté économique et des papiers pour quelques milliers de familles Bidoon dans les Émirats. Le succès de l’entreprise comorienne de CGH, m’ont dit certains collègues et amis de Kiwan, dépendait fortement de la relocalisation du Bidoon de plusieurs pays du Golfe aux Comores. Les documents de la société, dont Kiwan m’a montré lui-même, suggèrent que CGH envisageait la relocalisation massive du Bidoon pour le gain de l’entreprise et des îles Comores. Les consultants embauchés pour étudier la viabilité financière d’une station balnéaire de l’HGC sont allés jusqu’à sonder le genre de marché pour la citoyenneté économique chez les apatrides. «Notre récente enquête au Koweït et aux Émirats arabes unis indique que 50% des Bidoons ont demandé la citoyenneté », peut-on lire dans l’une des études réalisées au début de 2010. « Et lorsqu’ils sont liés à l’immobilier, 85 % de ceux qui cherchent à obtenir la citoyenneté étrangère seraient intéressés par cette proposition de valeur. »

5512Un Comorien passe devant des affiches de campagne sur son chemin pour voter lors des élections présidentielles du 26 décembre 2010 dans la capitale Moroni.
Photo: Simon Maina/AFP/Getty Images

La présence des Bidoon aiderait les Comoriens indigènes, qui bénéficieraient d’un investissement accru dans leur pays. Il apporterait des affaires extérieures pour répondre aux besoins du Bidoon. Le gouvernement obtiendrait la seule chose dont il avait le plus besoin : de l’argent. Qui plus est, le nouveau Comorien Bidoon aurait enfin un endroit pour appeler à la maison – même si celui qu’ils n’avaient probablement jamais entendu parler.

Elie Wakim, un ami et associé de Kiwan qui dit qu’il a aidé à présenter la proposition des Comores aux responsables émiratis lors d’une réunion à huis clos au début, est venu à embrasser l’initiative. « Je comprends très bien que les gens pourraient être choqués par ce principe », m’a-t-il dit sur Skype plus tôt cette année. « Mais ce sont des gens qui n’ont pas de pays, qui sont répartis dans le monde arabe, qui ne peuvent pas voyager, avoir une identité ou occuper certains emplois sans être victimes de discrimination. »

L’optimisme avec lequel CGH était entré aux Comores n’a pas duré. Au printemps 2010, la chance de Kiwan à Moroni commençait à s’essouffler. Il s’est avéré qu’il y avait des pièges à faire des affaires aux Comores : tout, à un moment donné, devient personnel sur une petite île isolée. Après avoir obtenu une licence de télécommunication, on s’attendait à ce que Comoro Gulf Holding construise un petit port en garantie. Mais l’entreprise n’a jamais terminé les plans, qui est devenu un point de discorde sérieux avec les fonctionnaires du gouvernement et la population en général. Kiwan était même tombé avec son allié de longue date le président Sambi dans les derniers mois avant qu’il ne quitteses fonctions.

Après l’élection de mai 2011, un homme politique du nom d’Ikililou Dhoinine a été assermenté en tant que nouveau président. Son mandat a marqué le début de la fin pour les Arabes. La nouvelle administration a commencé à faire pression sur CGH pour qu’elle verse des millions de dollars qu’elle prétendait que l’entreprise devait encore aux fonds de citoyenneté économique, et a révoqué le statut privilégié que Sambi avait accordé à Kiwan.

Kiwan reconnaît que son entreprise a perdu de l’argent et n’a pas réalisé ses ambitions aux Comores. Mais il dit que c’était dû à l’intransigeance de l’exécutif, et un manque de planification à long terme de la part du gouvernement comorien. « Nous avons compris que nous devions attendre la fin du mandat du gouvernement actuel dans l’espoir que le prochain serait plus neutre », m’a-t-il dit. « Nous pensions que nous avions de bonnes relations avec le pays, mais en réalité cela dépend du président, qui a le dernier mot. »

Kiwan a été presque chassé des Comores; son dernier voyage là-bas remonte au début de 2013. En 2014, CGH a perdu son bail sur l’hôtel Itsandra et ses concessions en dehors de Moroni pour le développement touristique. Et en juillet, les pancartes de la Corniche ont été démolies. « La destruction de cette longue barrière de panneaux, qui à un moment donné, capturé l’imagination populaire … marque la fin d’une époque qui a conduit les gens à croire, comme Bashar Kiwan leur avait promis, qu’un village paradisiaque fleurirait de ce site », a écrit un blogueur local.

En avril 2015, un tribunal de Moroni a statué que Comoro Gulf Holding devait à l’État 16 millions de dollars du programme de citoyenneté économique. Le général Mohamed Dossar, qui représentait l’Etat dans l’accord signé entre Kiwan et les partis comorien et émirati, m’a dit quatre mois plus tôt qu’il était « évident que cGH n’a pas transféré la totalité du montant qui nous était dû ».

En mai, l’État a ordonné la saisie des actifs de la société sur les îles – 184 pièces de machines, une réserve, et trois grands tas de sable à l’usine de ciment de la société, selon le journal local Al Watwan. «Ce qui me préoccupe, ce sont les implications socio-économiques de cette affaire», Elie Yazbeck, le représentant de la CGH sur le terrain, a déclaré au journal. « Je défends une cause humanitaire ; Je suis du côté des employés qui seront bientôt au chômage.

Le journal de Kiwan, Al Balad, était parti depuis longtemps, aussi, après avoir servi comme porte-parole de Kiwan pendant deux ans. En décembre dernier, des tas de problèmes de dos jonchaient du matériel d’impression abandonné depuis longtemps dans un grand hangar adjacent aux anciens bureaux du journal, dans une rue tranquille près de Moroni.

Dans l’un des derniers numéros, une barre latérale régulière sur la « sagesse Français » expliquait le sens d’un idiome.

«Il ne faut pas croire qui promet la lune»,peut-on lire. »Il ne faut pas croire celui qui promet la lune et les étoiles. »

 

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